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Por Prof. Norberto Ovando* y Gpque. Alberto C. Palmerio**

Los incendios forestales tienen diferentes efectos sobre el medio ambiente, dependiendo de su tama帽o y frecuencia. El efecto inmediato de los incendios forestales es la producci贸n y liberaci贸n a la atm贸sfera de gases efecto invernadero que contribuyen al cambio clim谩tico y part铆culas que resultan de la combusti贸n de biomasa.

Despu茅s del vapor de agua, el di贸xido de carbono es el gas invernadero m谩s importante, estim谩ndose que su concentraci贸n est谩 aumentando a una tasa anual promedio de 0,5%. Razones para este aumento, hay muchas. En el caso forestal, la m谩s importante es la combusti贸n sostenida de los bosques tropicales en el cintur贸n ecuatorial terrestre, lo que genera enormes emisiones de di贸xido de carbono, mon贸xido de carbono, gas metano y otras trazas de gases.

Durante la quema de un bosque, el di贸xido de carbono almacenado por los 谩rboles durante d茅cadas, es liberado a la atm贸sfera en cuesti贸n de horas. En consecuencia, si la vegetaci贸n quemada no se regenera, el di贸xido de carbono liberado permanece en la atm贸sfera. Estos gases liberados contribuyen al calentamiento global, desencadenando en forma gradual un cambio clim谩tico a nivel planetario. Sin embargo, se debe destacar que actualmente las emisiones de di贸xido de carbono proveniente de los incendios y quemas forestales son responsables de menos del 25% de las emisiones totales de este gas en el mundo.

Diferentes investigadores est谩n utilizando simuladores y otros medios computacionales para pronosticar c贸mo ser谩n en el futuro los incendios forestales. Algunos resultados pronostican que ser谩n cada vez m谩s frecuentes y agresivos, dado que las condiciones clim谩ticas cambiantes favorecer谩n cada vez m谩s la iniciaci贸n y propagaci贸n del fuego, ocasionando efectos nocivos para la salud humana, especialmente en enfermedades respiratorias.

Por otra parte, los incendios forestales liberan grandes cantidades de material particulado a la atm贸sfera. Al respecto se podr铆a plantear la interrogante sobre cu谩l es el monto real de emisiones de gases efecto invernadero atribuible a esta causa, y cu谩l es la magnitud de sus efectos sobre la atm贸sfera y la salud humana, respecto a otras importantes fuentes de contaminaci贸n.

Emisiones de una hect谩rea de bosque en llamas: De 80 a 100 toneladas de part铆culas en suspensi贸n

De 10 a 12 toneladas de masas gaseosas como:

-Mon贸xido de carbono CO
-Di贸xido de carbono CO2
-脫xido de azufre SO
-脫xidos de nitr贸geno NOx

Cient铆ficos de la NASA han determinado por ejemplo, que la composici贸n y montos de gases emitidos por los incendios forestales var铆an notablemente de acuerdo al tipo de ecosistema afectado. Como resultado de ello, los investigadores han clasificado diferentes tipos de ecosistemas y grupos de vegetaci贸n, como tambi茅n modelos de combusti贸n para determinar las emisiones de cada ecosistema, en base a la temperatura que alcanza el fuego. Asimismo han determinado que a nivel del suelo, la acci贸n del fuego promueve un aumento en la emisi贸n de gases efecto invernadero producto de un incremento en la actividad bacteriana post-incendio. El monto de estos gases producidos por bacterias despu茅s de un incendio pueden incluso sobrepasar las emisiones producidas durante la combusti贸n misma.

Desde hace m谩s de dos d茅cadas, agencias internacionales y cient铆ficos han estado estudiando el efecto de los incendios forestales sobre el paisaje, sus sistemas ecol贸gicos, la salud humana y la actividad econ贸mica y sociocultural. El tema es particularmente importante dada la enorme tasa de emisiones a la atm贸sfera. Es por esto que se han desarrollado modelos predictivos y grandes bases de datos que intentan representar en forma espacial y temporal la liberaci贸n de gases a la atm贸sfera producto de los incendios, as铆 como su contribuci贸n y relaciones con el efecto invernadero, el movimiento de masas a distintas capas de la atm贸sfera, la estacionalidad de los eventos, la caracterizaci贸n de gases liberados de acuerdo al tipo de vegetaci贸n presente en los grandes ecosistemas, el efecto de los incendios sobre el ciclo hidrol贸gico, la p茅rdida de suelos, la fauna silvestre y el paisaje.

Es indudable que muchos ecosistemas naturales dependen en gran medida de la din谩mica natural del fuego, especialmente para los procesos de semillaci贸n y sucesi贸n ecol贸gica. Los efectos negativos sin embargo se hacen notar en ambientes no adaptados al fuego y con el factor humano como agente iniciador de incendios.

Seg煤n la FAO

La proliferaci贸n de grandes incendios forestales en los 煤ltimos a帽os puede acelerar el calentamiento global, seg煤n la organizaci贸n de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentaci贸n (FAO).

En un comunicado hecho p煤blico en lo 煤ltimos d铆as, la FAO ha pedido a los gobiernos que supervisen las emisiones de carbono de los incendios forestales y que estudien nuevas estrategias integrales para combatirlos en un futuro pr贸ximo. Asimismo, la FAO ha recordado que precisamente el cambio clim谩tico es uno de los factores decisivos que provocan mayores incendios forestales, pero ha insistido en que estos incendios son responsables del calentamiento global y que, de seguir as铆, se puede crear un "c铆rculo vicioso".

"El cambio clim谩tico probablemente intensifica los incendios, pero ahora se sospecha que tambi茅n forman un c铆rculo vicioso que acelera el calentamiento del planeta".

Para evitar que se produzcan los fuegos y minimizar sus consecuencias, la FAO ha aconsejado recurrir a "enfoques m谩s equilibrados de prevenci贸n, atenuaci贸n y extinci贸n".

La FAO insiste en que los Gobiernos deben aplicar estrategias m谩s integrales de gesti贸n de incendios y mejorar el seguimiento de las emisiones de carbono en los mismos, que contribuyen al calentamiento del planeta.
Otros efectos

Adicionalmente a la contaminaci贸n del aire por emisiones durante y post-incendios, otros efectos negativos se ven reflejados en la p茅rdida de cobertura vegetal, proliferaci贸n de especies invasoras ex贸ticas, p茅rdida de materia org谩nica del suelo y empobrecimiento en nutrientes, procesos de sedimentaci贸n de cauces, p茅rdida de la biodiversidad, contaminaci贸n de aguas, procesos de erosi贸n, cambios microclim谩ticos, alteraci贸n en procesos migratorios de aves, desplazamiento de la fauna silvestre y otros innumerables efectos, muchos de los cuales s贸lo se manifiestan luego de varios a帽os y hasta d茅cadas.

Conclusi贸n

Los Organismos Internacionales y las pol铆ticas de cada Naci贸n debiesen abordar temas tan importantes como el fomentar pol铆ticas de educaci贸n y difusi贸n a distintos niveles socioculturales, invertir a煤n m谩s en la conservaci贸n de bosques, avanzar en la consolidaci贸n de redes de cooperaci贸n internacional para la investigaci贸n, evaluar la expansi贸n de las 谩reas urbanas en zonas boscosas, la restauraci贸n de ecosistemas quemados, fortalecer los mecanismos de pron贸stico, detecci贸n y seguimiento de incendios, capacitar a la poblaci贸n rural sobre el uso responsable del fuego, y fomentar la investigaci贸n local inserta en pol铆ticas claras y adecuadamente articuladas con otras instituciones.

* Presidente / Asociaci贸n Amigos de los Parques Nacionales - AAPN -
Experto Comisi贸n Mundial de 脕reas Protegidas - WCPA - de la IUCN-
Red Latinoamericana de 脕reas Protegidas - RELAP 鈥

**Coordinador Agencia Sur-Patagonia
Asociaci贸n Amigos de los Parques Nacionales

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